STIMO-study laat mensen met een dwarslaesie opnieuw stappen

Dankzij arten in Zwitserland kunnen drie verlamde mannen, die te horen kregen dat ze de rest van hun leven in een rolstoel zouden doorbrengen, opnieuw lopen. 

David M'zee, een 30-jarige Zwitserse man, was de eerste patiënt die werd behandeld. Zeven jaar geleden liep hij een zwaar wervelletsel op bij een sportongeval. Zijn dokter zei dat hij nooit meer zou lopen. Dankzij een elektrisch implantaat, ontwikkeld door een team van de École Polytechnique Fédérale de Lausanne (EPFL), kan hij - terwijl het implantaat is ingeschakeld - meer dan een halve mijl lopen. Compleet onverwacht namen de onderzoekers ook een reparatie van het ruggenmerg waar. David kan nu acht stappen zetten wanneer zijn implantaat is uitgeschakeld. Dat is voor de eerste keer waargenomen bij een chronische dwarslaesie. Buiten het laboratorium is het voor David moeilijk om meer dan een paar stappen te lopen. De signalen van het implantaat worden al snel ongemakkelijk en kunnen dus niet de hele tijd worden gebruikt. Bovendien is het systeem ook duur en niet betrouwbaar genoeg om buiten het laboratorium te worden gebruikt voor dagelijks gebruik, dus het is verre van een remedie.

Gertjan Oskan, een 35-jarige ingenieur uit Nederland, werd zeven jaar geleden aangereden door een auto. Zijn artsen vertelden hem dat hij voor het leven verlamd zou zijn. Hij begint nu opnieuw beweging te krijgen en stapt zonder stimulatie met de rollator. Sebastian Tobler, een 48-jarige man uit Duitsland, was een enthousiaste fietser tot hij werd aangereden. Nu is hij terug actief op een speciaal aangepaste fiets die voornamelijk door zijn handen, maar ook gedeeltelijk door zijn benen, wordt aangedreven.

De onderzoekers geloven dat hun systeem enige beweging zal verbeteren en herstellen voor mensen die alle hoop op lopen weer verloren hebben. Ze zijn van plan om na de eerste studies hun kennis en ervaring verder uit te rollen over Europa, de VS en Azië. Als dat goed gaat, hopen de onderzoekers dat het systeem op grotere schaal beschikbaar zou kunnen worden. To Walk Again bracht de betrokkenen - Prof Courtine, Prof Bloch, dr Van Nes (revalidatiearts van het Sint-Maartenziekenhuis in Nijmegen) en Sjaak Deckers (CEO van GTX medical die de chip ontwerpt voor de studie) - uit de eerste studie samen. Het vooruitzicht is dat over 10 jaar vrijwel alle complete en incomplete dwarslaesiepatiënten via die techniek kunnen worden geopereerd. Een implantaat wordt over 6 cm in het ruggemerg ingeplant en verbonden met een applicatie die in de buikholte wordt bevestigd. Door contact te maken met een externe adapter wordt de stimulatie geactiveerd. 

Vlaanderen mag deze trein niet missen: zowel op vlak van ontwikkeling van knowhow op medisch vlak als op vlak van revalidatie. Binnenkort zal mogelijks de eerste Vlaamse vrouw deel uitmaken van dhet onderzoek. Meer informatie via To Walk Again.